Gangsterboss Dutch Schultz ist Stammgast in Harlems Cotton Club, der Owney Madden gehört. Dort verkehrt die New Yorker High Society ebenso wie die Unterwelt und amüsiert sich bei heißer Jazzmusik und nicht minder heißen Tanznummern. Eines Nachts entgeht Dutch Schultz im Cotton Club mit knapper Not und mit Hilfe des jungen Jazztrompeters Dixie Dwyer einem Bombenanschlag rivalisierender Gangster, und da ihm Dixie sehr gut gefällt, protegiert er ihn fortan. Vor allem soll Dixie auf Vera Cicero, Dutchs junge Geliebte, aufpassen. Dass die beiden sich dabei ineinander verlieben, hat der jähzornige Gangster allerdings gar nicht gern. Verliebt ist auch der schwarze Stepptänzer Dalbert "Sandman" Williams - in Lila Rose Oliver, die beide ebenfalls im Club auftreten. Tanzen und singen dürfen sie als Schwarze dort, als Gäste haben sie ihrer Hautfarbe wegen keinen Zutritt. Auch sonst müssen sie sich manche Demütigung gefallen lassen. Owney Madden ebnet Dixie Dwyer den Weg nach Hollywood; von dort kehrt Dixie als Filmstar nach Harlem zurück, wo sich Vera inzwischen von Dutch Schultz einen eigenen Nachtclub finanzieren ließ. Dixie braucht die Protektion des Gangsters jetzt nicht mehr, aber bei Vera steht dieser ihm nach wie vor im Wege ... - Francis Ford Coppolas faszinierender Unterhaltungsfilm verknüpft effektvoll die Genres Musical und Gangsterfilm und wartet mit hinreißenden Musik- und Tanznummern sowie einem großen Star-Aufgebot auf.

Darsteller:
Dixie Dwyer: Richard Gere
Dalbert "Sandman" Williams: Gregory Hines
Vera Cicero: Diane Lane
Owney Madden: Bob Hoskins
Dutch Schultz: James Remar
Lila Rose Oliver: Lonette McKee
Vincent Dwyer: Nicolas Cage
Charles "Lucky" Luciano: Joe Dallesandro
Abbadabba Berman: Allen Garfield
Frenchy: Fred Gwynne
und andere
Drehbuch: William Kennedy,
Francis Ford Coppola und Mario Puzo
Musik: John Barry
Kamera: Stephen Goldblatt
Regie: Francis Ford Coppola